Eerste scherpte foto van Ultima Thule gemaakt door de New Horizons ruimtesonde.
Foto: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

De Amerikaanse ruimtesonde New Horizons heeft de eerste beelden naar de Aarde gestuurd van zijn scheervlucht langs het Kuipergordelobject Ultima Thule. Op deze foto's is te zien dat dit hemellichaam bestaat uit twee objecten die als het ware aan elkaar lijken geplakt te zijn. Op het internet krijgt Ultima Thule dankzij zijn bizarre vorm nu de bijnaam 'sneeuwpop' of 'bowlingkegel'. Volgens wetenschappers zijn de twee opvallende lobben van Ultima Thule met zeer lage snelheid tegen elkaar gebotst waarna deze zijn samengeklonterd tot een groter geheel. 

Wetenschappers noemen Ultima Thule een zogeheten 'contact binary'. Zo waren dit oorspronkelijk verschillende objecten die rond elkaar draaiden en na verloop van tijd twee grote hemellichamen vormden. Beide objecten zijn uiteindelijk aan elkaar 'vastgegroeid' als gevolg van een zeer trage botsing. Vermoedelijk zitten beide stukken al miljarden jaren aan elkaar vast en zijn ze samengesmolten tijdens de beginjaren van het ontstaan van ons zonnestelsel. Terwijl de kleinste lob van dit hemellichaam de naam 'Thule' kreeg, luistert de grootste lob nu naar de naam 'Ultima'. De rotatiesnelheid van deze ijsdwerg bedraagt ongeveer 15 uur. Het oppervlak van Ultima Thule is heel donker en mogelijks rood getint wat een gevolg kan zijn van kosmische straling. Dankzij de beelden die New Horizons naar de Aarde terugstuurt, weten we nu dat Ultima Thule 33 bij 16 kilometer groot is en op het eerste zicht bevinden zich bijzonder weinig inslagkraters op het oppervlak van Ultima Thule. Tijdens zijn historische scheervlucht langs dit Kuipergordelobject heeft New Horizons honderen foto's gemaakt die de volgende dagen en weken naar de Aarde worden gestuurd. Velen vermoeden dan ook dat er nog veel betere beelden van Ultima Thule op komst zijn. Op het moment van de scheervlucht bevond New Horizons zich maar liefst 6,4 miljard kilometer van de Aarde. Hierdoor is Ultima Thule het verste object dat tot op heden werd bezocht door de mens. Verwacht wordt dat binnen twintig maanden alle wetenschappelijke data afkomstig van deze scheervlucht moet binnen zijn. Wetenschappers hopen aan de hand van deze data meer te kunnen leren over het ontstaan van ons zonnestelsel. 

New Horizons maakte bovenstaande opname van Ultima Thule op een afstand van 137 000 kilometer
van de ijsdwerg - Foto: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Mogelijke theorie over het ontstaan van Ultima Thule - Foto: NASA/JHUAPL/SwRI/James Tuttle Keane

Kris Christiaens

K. Christiaens

Medebeheerder & hoofdredacteur van Spacepage.
Oprichter & beheerder van Belgium in Space.
Ruimtevaart & sterrenkunde redacteur.

Dit gebeurde vandaag in 1969

Het gebeurde toen

Lancering vanop de Cape Canaveral lanceerbasis in Florida van de Amerikaanse ruimtesonde Mariner 6. Op 31 juli 1969 vloog Mariner 6 op een afstand van 3 431 kilometer van het oppervlak van de planeet Mars. In totaal stuurde de 411 kilogram zware verkenner 75 foto's van de planeet Mars terug naar de Aarde. Samen met Mariner 7 maakte Mariner 6 deel uit van de eerste Amerikaanse gezamenlijke Marsmissie. Door deze twee scheervluchten wou Amerika zoveel mogelijk leren over de atmosfeer en het oppervlak van Mars. Daarnaast wouden ingenieurs met deze ruimtetuigen ook nieuwe technologie demonstreren die later zou gebruikt worden bij volgende Marsverkenners of andere planetaire sondes.Foto: NASA

Ontdek meer gebeurtenissen

Redacteurs gezocht

Ben je een amateur astronoom met een sterke pen? De Spacepage redactie is steeds op zoek naar enthousiaste mensen die artikelen of nieuws schrijven voor op de website. Geen verplichtingen, je schrijft wanneer jij daarvoor tijd vind. Lijkt het je iets? laat het ons dan snel weten!

Wordt medewerker

Steun Spacepage

Deze website wordt aan onze bezoekers blijvend gratis aangeboden maar om de hoge kosten om de site online te houden te drukken moeten we wel het nodige budget kunnen verzamelen. Ook jij kunt uw bijdrage leveren door ons te ondersteunen met uw donatie zodat we u blijvend kunnen voorzien van het laatste nieuws en artikelen boordevol informatie.

13%

Sociale netwerken